Viagens de luxo

Desbloqueio da França: um cruzeiro de barcaça pelo Canal du Midi

A bordo do Athos, a cênica paisagem do Languedoc francês passa como uma pintura interminável de Bob Ross. Há dez de nós no convés desta embarcação de lazer, terminando nosso almoço enquanto cruzamos o Canal do Midi, passando pela paisagem rica em vinhedos do interior do sul. A barcaça segue o caminho sinuoso do canal sob pontes de pedra e copas das árvores.

O Athos é o meu hotel e navio durante esta viagem final de setembro pelo Canal du Midi. Trinta metros de comprimento e coroada com uma grande mesa de jantar e dez bicicletas no convés plano longo forrado com caixas de flores, é a maior barcaça no canal. Há espaço suficiente para doze hóspedes e uma tripulação de cinco pessoas, que inclui nosso capitão, um guia turístico, duas recepcionistas e um chef. Ocasionalmente, o cão do capitão se junta a nós a bordo, vigiando os esquilos na proa da barcaça.

À medida que os outros passam em barcaças e barcos alugados, trocamos ondas preguiçosas e sorrisos educados. Em ambos os lados do canal, as bicicletas aceleram por nós sem esforço. No canal, não há necessidade de pressa. Todos, além de alguns ciclistas, vieram para a mesma coisa - aperfeiçoar a arte de se mover muito lentamente. Bem-vindo ao cruzeiro de barcaça.

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 O que é um cruzeiro de barcaça?

Jamie Ditaranto

Embora originalmente construído para transportar colheitas e mercadorias entre cidades sem litoral, os sistemas de canais europeus são usados ​​principalmente para o turismo. Tomando a rota do canal através de vales rurais é uma maneira lenta e constante para se familiarizar com o campo. Os moradores geralmente optam por alugar e dirigir seus próprios barcos, mas, para aqueles que preferem deixar que outra pessoa dirija, a travessia de barcaça é a escolha ideal.

O conceito de cruzeiro em barcaças, em que os que buscam lazer percorrem um canal esquecido em um barco que virou hotel, começou na década de 1960 como uma forma barata de ver o interior da França. Naquela época, as barcas estavam muito longe dos luxuosos hotéis flutuantes que são hoje. Os passageiros dormiam em beliches, o chef servia comida por uma escotilha na parede e os sanitários com descarga não eram garantidos. No entanto, tornou-se uma maneira extremamente popular de viajar, espalhando-se por canais em toda a Europa continental e até mesmo no extremo norte, como a Escócia e a Irlanda.

Hoje, o cruzeiro em barcaças é muito mais luxuoso, mas se tornou menos conhecido. Fora do radar da maioria dos viajantes motivados pela lista de balsas, os cruzeiros em barcaças abrangem o campo, optando por cidades rurais e pequenas aldeias, em vez de grandes cidades e locais famosos. Passei uma semana viajando pelo Canal du Midi e, durante todo esse tempo, viajei apenas uns sessenta quilômetros. Se eu estivesse em um carro, levaria apenas uma hora para percorrer a mesma distância.

Durante a nossa semana ao longo do Canal du Midi, o itinerário incluiu visitas a cidades medievais, mercados locais e até uma degustação em um lagar local. Cada dia trazia um novo lugar para visitar, como Matthieu, nosso carismático guia turístico, descreveu a história em camadas da região - das legiões romanas aos cruzados medievais.

Jamie Ditaranto

Canal mais histórico da França, o Canal du Midi foi construído durante a época de Versalhes, sob Luís XIV, por Pierre-Paul Riquet, coletor de impostos na região de Languedoc. Um símbolo do prestígio francês que foi projetado para conectar a cidade de Toulouse ao Mediterrâneo, o canal foi construído por 12.000 trabalhadores com nada além de pás. Levou catorze anos para cavar o canal de 150 milhas de comprimento, comumente reconhecido como uma maravilha de 17º engenharia do século.

Durante nossas excursões, Matthieu compartilhou as histórias da região e as cidades que prosperaram ao longo do canal. Nós exploramos Carcassonne, uma fortaleza medieval com origens romanas; Narbonne, famosa por seu mercado coberto; e Marseillan, a destilaria costeira de Noilly-Prat, uma das marcas de vermute mais reconhecidas do mundo. Essas excursões às vezes ficavam a uma curta distância do canal e outras vezes exigiam a assistência das vans da barcaça, que seguiam a barcaça ao longo da rota do canal durante todo o cruzeiro.

Um dos destaques de viajar ao longo do Canal du Midi é viajar através das eclusas, os dispositivos mecânicos que são usados ​​para elevar e rebaixar os barcos ao longo do canal sempre que houver uma mudança na elevação. As primeiras fechaduras pelas quais passamos foram as mais famosas: as fechaduras de Fonserannes ou, como são comumente referidas, “a escadaria de fechaduras”. Uma série de seis fechaduras de formato oval, a escadaria de quase mil pés e é tão histórico quanto o canal. Praticamente inalteradas desde a construção inicial, além dos portões mecânicos instalados pelos alemães durante a Segunda Guerra Mundial, os Fonserannes Locks são um marco local. Residentes próximos, visitando as eclusas durante um passeio à tarde, pararam para observar o Athos, o maior barco no canal, que mal cabia em cada eclusa. Ao atravessarmos a escada de trancas enquanto comíamos nosso almoço no convés, nosso guia turístico detalhou o processo passo a passo, negociando em francês animado com o zelador, que operava os portões durante nossa jornada, e o capitão, que delicadamente navegou o barco entre as fechaduras. Fiquei paralisado pela ingenuidade mecânica dos portões e, depois de experimentar as fechaduras de Fonserannes, fiz questão de estar sempre no convés à medida que passávamos pelas comportas do canal.

Jamie Ditaranto

No último dia do cruzeiro, o Athos emergiu no Etang de Thau, um vasto lago localizado entre o canal e o Mediterrâneo, perto da cidade de Sete. Cercados por pequenas aldeias e fazendas de ostras, comemos nosso último almoço à deriva no segundo maior lago da França. Nossa anfitriã enche nossos óculos com Mire L'Etang, um vinho com um nome que se traduz “à vista da lagoa”. Fiel ao meu vinho, onde quer que eu virasse a cabeça, eu estava à vista da lagoa.

Cruzeiros de barcaças podem ser uma das maneiras mais lentas de se locomover, mas o Canal du Midi é um destino que é melhor apreciado quando observado em câmera lenta. O que mais me lembro é observar o campo passar; não em um borrão, mas em detalhes vívidos, quase como se fosse um daqueles sonhos que você tem quando está meio acordado, do tipo que adquire quando adormece ao sol.

Jamie Ditaranto visitou o Canal du Midi a bordo do Athos, cortesia da Barge Lady Cruises. Siga-a no Instagram em @jamieditaranto